„Známe míru výskytu obyvatelných planet u nejčastějších hvězd v naší galaxii. To nám teď výrazně zjednoduší hledání života mimo Sluneční soustavu,“ uvedl spoluautor studie, profesor David Charbonneau.

Údaj 13 světelných let tedy nevzešel z konkrétních pozorování, nýbrž z předpokladu daného statistickým výpočtem. Podle analýzy má planety podobné Zemi šest procent červených trpaslíků v Mléčné dráze, a to včetně těch, kteří ještě nebyli objeveni. To by znamenalo nejméně 4,5 miliardy planet s podobnou velikostí a teplotou, jako má Země. A vzhledem k tomu, že mnozí červení trpaslíci jsou nám relativně blízko, statistika dospěla k tomu, že náš nejbližší obyvatelný soused může být vzdálen jen 13 světelných let.

„Domnívali jsme se, že budeme muset pátrat v nedozírných dálkách, abychom našli planetu podobnou té naší. Teď je jasné, že další Země je v podstatě za rohem a čeká, až ji objevíme,“ prohlásila vedoucí výzkumu Courtney Dressingová.

Červení trpaslíci jsou menší a méně zářivé hvězdy, než je Slunce. Potenciálně obyvatelné planety, kde panují takové teploty a tlak, že tam existuje voda v kapalném skupenství, se tak nacházejí blíže svým hvězdám, než činí vzdálenost Země od Slunce.

Hon na tzv. exoplanety, tedy planety za hranicemi našeho solárního systému, nabral v poslední době na intenzitě. Například Keplerův vesmírný teleskop sleduje pevnou výseč oblohy, v níž se nachází 150 tisíc hvězd, a hledá v jejich záření nepatrné rušení způsobené obíhající planetou. V katalogu NASA už je evidováno více než 800 takových planet. To je však jen vrchol ledovce. Na základě všech dostupných metod se odhaduje, že kolem každé hvězdy viditelné na noční obloze obíhá v průměru 1,6 planety.