Hanson začínal jako fotograf a nezávislý autor článků o Hollywoodu a redaktor časopisu Cinema. K filmu se dostal přes Faye Dunawayovou. Pomohla mu poté, co byl autorem fotografií, které americké herečce pomohly k přelomové roli ve snímku Bonnie a Clyde z roku 1967.

Hanson vytvořil úspěšné filmy jako 8. míle s Eminemem a Kim Basingerovou, Divoká řeka s Meryl Streepovou a Kevinem Baconem, Okno z ložnice se Stevem Guttenbergem, Ruka na kolébce či snímek Skvělí chlapi, v němž hráli Michael Douglas a Tobey Maguire.

"Byl to ohromný chlapík, který dělal ohromný filmy," řekl o zesnulém americký režisér Joe Dante, autor například komediálního hororu Gremlins nebo seriálu Kriminálka New York.