Spisovatel ve své literární tvorbě zpracovával zkušenosti z pobytu ve dvou nacistických koncentračních táborech. Nobelovu cenu před 14 lety dostal za „zobrazení křehké zkušenosti jednotlivce s barbarskou svévolí historie”.

Kertész se narodil v Budapešti v židovské rodině. Když mu bylo 14 let, deportovali ho do Osvětimi a potom do Buchenwaldu, odkud se vrátil v roce 1945. Po válce dokončil střední školu a po maturitě nastoupil v redakci deníku Világosság jako novinář. Odtud ho v roce 1950 vyhodili poté, co deník převzali komunisté.

Živil se psaním zábavných divadelních her a muzikálů, později i překládáním z němčiny. Po celou dobu psal své romány, novely a eseje. Jeho asi nejznámějším dílem jsou romány Člověk bez osudu a Likvidace.