Harnoncourt, který se narodil v Berlíně, ale mládí prožil v Rakousku, v minulosti působil mimo jiné jako člen Vídeňských symfoniků, založil rakouský orchestr historických nástrojů Concentus Musicus nebo vyučoval na salcburské hudební akademii Mozarteum.

Za své dílo byl opakovaně oceňován, mimo jiné získal v roce 2001 Grammy či v roce 2005 prestižní Kjótskou cenu za celoživotní dílo.

Harnoncourta znají i čeští milovníci vážné hudby, a to nejen z rakouských koncertních síní, ale i z Prahy. V roce 2001 byl jednou z hvězd festivalu Pražské jaro, jeho koncert byl tehdy vyprodán.