Mahalia se narodila 26. října 1911 v New Orleans. Její rodina byla katastrofálně chudá, ve třech pokojích jich bydlelo třináct a navíc jí brzy zemřela matka, takže vyrůstala převážně pod přísným dohledem tety, které říkali "Duke Aunt". Odmalička musela pracovat a o studiích mohla nanejvýš snít. Chodila pouze do kostela, kde se setkala s hudbou a kde také byl objeven její talent.

Ve dvacátých letech se přestěhovali do Chicaga a Mahalia tam v kostele zazářila do té míry, že začala jezdit na turné s Johnson Gospel Singers. Také se setkala s "otcem gospelu" Thomasem A. Dorseym, který se stal jejím učitelem i kolegou. Spolupracovali spolu čtrnáct let.

Ve třicátých letech natočila první desky (You Better Run, Run, Run, God's Gonna Separate The Wheat From The Tares, My Lord, Keep Me Everyday a God Shall Wipe All Tears Away). Nestaly se hned komerčním hitem a firma Decca jí kvůli tomu ke své škodě nechala odejít. Mahalia vytrvale odmítala točit pop music. V dalším desetiletí se však její duchovní hudba stala neuvěřitelně úspěšnou, prorazila i do Evropy a nastal zlatý věk gospelu.

March on Washington

Začalo to roku 1947, když nahrála skladbu Move On Up a Little Higher a prodala neuvěřitelných osm miliónů desek. Něco takového bylo u "kostelní" hudby nečekané a prodejci nestíhali doplňovat regály.

Následovaly další hity (i když to u duchovní písně zní divně, hity to byly) jako Silent Night, Holy Night, Amazing Grace, Tired, Go Tell It on the Mountain, How I Got Over a His Eye Is on the Sparrow. Symbolickým vrcholem jejího života byl zpěv před cca čtvrt miliónem lidí během obrovské demonstrace za práva černochů, která vstoupila do dějin jako March on Washington (mluvil tam i slavný Martin Luther King).

Mahalia zemřela v roce 1972 a na poslední rozloučení v Chicagu prý přišlo 50 000 Američanů.