Dawn (úsvit) to neměl lehké. Z finančních i technických důvodů byla mise mnohokrát odložena a jednou dokonce úplně zrušena. Nakonec naštěstí NASA přišla k rozumu a misi uskuteční. Cílem kosmické sondy jsou dvě planetky hlavního pásu. První zkoumanou planetkou bude Vesta a tou druhou bude planetka Ceres, kterou astronomové vloni v Praze povýšili do kategorie trpasličích planet.

První zastávkou sondy bude v březnu 2009 planeta Mars, která dodá sondě potřebný impuls k další cestě. V září 2011 dorazí Dawn k Vestě a na oběžné dráze kolem planetky pobude do dubna 2012. Poté se kosmické plavidlo vydá k planetce Ceres. Dorazit k ní má v únoru 2015. Výzkum Cery potrvá nejméně do července 2015.

Zatím nezkoumané planetky

Obě planetky zatím žádná kosmická sonda nezkoumala a tak jediné údaje a fotografie, které o nich máme, poskytly pozemské observatoře a Hubblův kosmický dalekohled. Výzkum planetek je velmi důležitý. Tyto objekty jsou tvořeny původním materiálem, ze kterého se formovala tělesa Sluneční soustavy.

Ceres je první objevenu planetkou a tak má právo se honosit pořadovým číslem 1. O objev se postaral italský astronom Giuseppe Piazzi v první noci 19.století (1.1.1801). Slunce oběhne Ceres za 4,6 roku po mírně eliptické dráze. Průměr tělesa se odhaduje na 909 až 975 kilometrů. Název Ceres pochází od jména římské bohyně Ceres, která byla patronkou zemědělců, úrody, ostrova Sicílie a sestrou Jupitera. Ceres byl vloni povýšena do kategorie trpasličích planet, kde se nahází také Pluto.

Vesta je stejně jako Ceres planetka hlavního pásu s pořadovým číslem 4. Objevena byla H. W. Olbersem 29. března 1807. Své jméno získala podle římské bohyně a ochránkyně ctnosti, čistoty a domácího krbu. Průměr objektu se odhaduje asi na 530 kilometrů.

Start nosné rakety Delta II s kosmickou sondou Dawn je naplánován na sobotu 7. července ve 22:09:31 našeho času. V přímém přenosu lze start sledovat na kanále NASA TV.