Jako rukojmí únosci drží 41 dělníků deseti národností, z místa nesmí ani 150 alžírských zaměstnanců. Mezi zahraničními rukojmími je kromě jiných sedm Američanů a pět Japonců. Akce je reakcí radikálů na zapojení Alžírska do operací v Mali - Alžírsko dalo k dispozici Francii svůj vzdušný prostor.

Na ropném poli Amenas u hranic s Libyí společně působí BP, alžírská státní ropná společnost Sonatrach a norský Statoil. Japonská strojírenská firma poskytuje část zařízení pro těžbu.

Alžírská armáda oznámila, že zahájila operaci, jejímž cílem je osvobodit rukojmí.

K útoku se přihlásila skupina Al-Mulasamín Mochtára Belmochtára, což je odnož teroristické sítě Al-Káida v muslimském Maghribu (AQMI), která patří ke skupinám, jež bojují proti vládě v Mali. Maliští islamisté tento týden pohrozili Francii odvetou za její zapojení do bojů.

V celé oblasti působí buňky Al-Káidy v islámském Maghribu.

Tři cizinci byli také uneseni v Nigérii.