„Přezdíváme jim fialové ponožky,“ řekl BBC vedoucí výzkumu Xenoturbell profesor Greg Rouse ze Scrippsova oceánografického institutu. „Pokud myslíte ponožky, které jste svlékli a hodili na zem, tak přesně tak vypadají. Nebo jako vypuštěný balón,“ vysvětlil. Na výzkumu se podílel i Monterrey Bay Aquarium Research Institute.

Tvorové jsou velmi primitivní, nemají oči ani mozek, i když mají primitivní síťovitou nervovou strukturu. Nemají ani vyvinuté střevo, jen ústa. Trávení probíhá rozptýlenými trávicími buňkami. Nemají ani vylučovací, dýchací a oběhovou soustavu.

Xenoturbelly byly objeveny v roce 1949 u Švédska na dně moře a na kostrách kytovců. Původně byly zařazeny mezi prvoústé ploštěnce, pak bylo oznámeno, že jde o měkkýše, primitivního perožábrého mlže.

V těle xenoturbell se totiž objevila larvální stadia připomínající larvální stadia mlžů, což potvrdila analýza DNA. Pak se ale ukázalo, že šlo o kořist, protože se prokázalo, že v tělech jsou dvě různé DNA.

Odhalit tajemství ponožek pomohl objev nových hlubokomořských druhů žijících v místech vývěru metanu a dalších sloučenin uhlíku a vodíku. Je mezi nimi Xenoturbella monstrosa z Kalifornského zálivu, která je desetkrát věší než dosud známé druhy a dorůstá až dvaceti centimetrů.

Žije ve chladných vodách Monterreyského příkopu v hloubce 2890 metrů. Další, deseticentimetrový druh byl objeven v Kalifornském zálivu v hloubce 172 metrů a patnácticentimetrový pak ve stejné oblasti v hloubce 3700 metrů. Dálkově ovládaná kamera je zachytila v prostředí, kde žijí.

Základy stromu života

„Potvrzujeme skutečnost, že by měly být považovány za velmi primitivní skupinu,“ řekl profesor Rouse a dodal, že se nacházejí u základu stromu života. „Hlavní větev evolučního stromu nyní dostala další čtyři druhy. Ukázalo se, že Xenoturbelly patří do sesterské skupiny nejprimitivnějších druhoústých (Deuterostomia).

Zatím však stále zůstává tajemstvím, jakým způsobem se živí. V tělech sice byla nalezena DNA měkkýšů oříškovek z jejich larev, ale není jasné, jak se tam dostali. „Jen otevírají malinká ústa. Nemají zuby, nemají žádné savé chobotovité struktury, které by mohly odtrhnout nějakou tkáň měkkýšů. „Zůstává velkým nevyřešeným tajemstvím, jak se xenoturbella živí.“

Purpurové ponožky patří mezi mnohobuněčnými organismy do kladu Xenacoelomorpha, blízkého praploštěncům. Je sesterský s kladem nephrozoa, kam patří jak prvoústí (Protostomia), tak druhoústí (Deuterostomia), mezi něž patří i obratlovci.

Pravděpodobně takto vypadali první mnohobuněční prekambričtí tvorové.