Virus HIV, který způsobuje nemoc AIDS, napadá buňky imunitního systému. Protože se nedokáže sám množit, musí napadenou buňku změnit na „virovou továrnu“. Aby však „výroba“ jeho replik vůbec začala, musí zaútočit i na několik genů, zejména na gen imunity označovaný zkratkou HLA.

Tento gen je však u některých lidí odolnější, a tak i když buňka začne produkovat nové viry HIV, dělá to podstatně pomaleji, než je obvyklé. To zpomaluje vývoj zatím nevyléčitelné nemoci. Zpomalování průběhu AIDS je zatím jedinou a hlavní lidskou strategií pro boj s HIV.

„Někteří lidé mají verze genu HLA, o nichž je známo, že nutí virus HIV tolerovat mutace, které poškozují jeho schopnost reprodukce,“ tvrdí autoři studie Carolyn Williamsonová a Salim Abdool Karim ze Střediska pro výzkumný program AIDS v Jihoafrické republice.

Funguje to i u dalších nakažených 

Tyto mutace přetrvávají, i když se virus přenese na další osobu. „Slabší virus způsobuje pomalejší postup nemoci. Zdá se, že oslabený virus se může přenášet a stejným způsobem fungovat u dalších lidí - dokonce i když nemají ochranné HLA geny,“ řekla Williamsonová.

Jihoafričané zatím nezjistili, o kolik se u lidí s oslabeným virem zpomalí nástup vyvinuté formy AIDS. Uvádějí ale, že jejich výzkum může pomoci vědcům při hledání účinné vakcíny, protože nyní mohou lépe pochopit, proč někteří lidé s AIDS přežívají déle.

Virem HIV je nakaženo 33 miliónů lidí, na AIDS již zemřelo údajně 25 miliónů lidí.