"Identifikovali jsme specifickou změnu, která by mohla umožnit viru růst v horních cestách dýchacích u člověka," řekl Jošihiro Kawaoka, který vedl výzkum. "Nejsnadněji by se v lidský vir mohly změnit viry, které se vyskytují v Africe a Evropě."

Vzorky, které byly nedávno odebrány od ptáků v Africe a Evropě, mají všechny tuto mutaci, tvrdí Kawaoka a jeho kolegové ve zprávě uveřejněné v časopise PLoS Pathogens.

Virem ptačí chřipky H5N1, který většinou napadá ptáky, se od roku 2003 nakazilo 329 lidí ve 12 zemích; 201 z nich již zemřelo. Virus se jen vzácně přenáší z člověka na člověka, ale pokud získá tuto schopnost, hrozí světu globální epidemie.

Viru se daří v horních cestách dýchacích kvůli nižší teplotě

Všechny viry se neustále vyvíjejí a vědci mají určitou představu, jak mohou zmutovat, aby se staly pro člověka nebezpečné.

Ptáci mají tělesnou teplotu obvykle 41 stupňů Celsia a lidé 37. V nose a hrdle, kudy virus obvykle vstupuje do těla, bývá kolem 33 stupňů Celsia.

"Proto se viru ptačí chřipky v nose a hrdle lidí příliš dobře nedaří," řekl Kawaoka. Tato zvláštní mutace umožňuje viru H5N1 žít v horních cestách dýchacích člověka, kde je nižší teplota.

Virus H5N1 způsobil první masový úhyn mezi divokými ptáky v roce 2005 v centrální Číně, kde se shromažďují statisíce stěhovavých ptáků. Ti přenesli tento do Afriky a Evropy. Jejich potomci jsou už dnes nositeli zmutovaného viru, řekl Kawaoka. "Viry, které cirkulují v Evropě a Africe, už všechny zmutovaly do této podoby. Naštěstí nemají další mutace," ujistil Kawaoka a dodal, že není zatím jasné, kolik dalších mutací by bylo třeba, aby se kmen stal pandemickým.