Tím hlavním na celém projektu, který už byl testován na předcházejících prototypech, jsou hnací jednotky - motory scramjet. Jedná se o náporové motory s nadzvukovým spalováním. V motoru, do nějž proudí vzduch nadzvukovou rychlostí, je vstřikováno palivo. Systém značně snižuje množství potřebných klasických pohonných hmot.

Motor je centrem Boeingu X-51

"Postavili jsme letoun kolem motoru", řekl Joseph Vogel manažer projektu, v jehož rámci staví firma Boeing čtyři testovací prototypy za 246,5 miliónu dolarů ve spolupráci s agenturou DARPA, zaměřenou na vývoj pokročilých vojenských prostředků.

Náporové motory:

Náporový motor (ramjet) si nechal v roce 1907 patentovat René Lorin. Je to nejjednodušší motor tvořený jen vprostřed se zužující trubkou, do které se vstřikuje palivo. Spaliny pak vysokou rychlostí unikají druhým, dozadu otevřeným zužujícím se prostorem (tryskou).  Poprvé byl použit ve francouzském letounu Leduc O10 z roku 1949. Účinný je však až při rychlosti zvuku. Nadzvukový náporový motor scramjet se od klasického liší tím, že vzduch jím proudí nadzvukovou rychlostí.

Výhodou scramjetu je možnost dosáhnout extrémně vysokých rychlostí - až desetinásobku rychlosti zvuku. Na rozdíl od raketový motorů nepotřebují ty náporové nést okysličovadlo a mají menší spotřebu paliva, což představuje velkou úsporu hmotnosti. Ve srovnání s proudovými motory je účinnější, protože nemá kompresor, jenž odebírá část výkonu.

Náporové motory, ať už nadzvukové nebo podzvukové však nemohou fungovat za nižších rychlostí. To znamená, že se nejprve musí dostatečně urychlit jiným motorem, ať už raketovým, nebo turboreaktivním motorem. Existují také motory kombinované - tzv. turbonáporové motory.

U prototypu X-43 se roztavil motor

NASA nový koncept poprvé vyzkoušela už v roce 2004, kdy překonala rychlostní rekord pro tryskové letouny, kdy prototyp s označením X-43 dosáhl téměř desetinásobku rychlosti zvuku 11 265 km/h, tedy Mach 9,6. Ovšem X-43 letěl jen několik sekund, pak se motor vyrobený z měděných slitin začal tavit.

Motor X-51 z dílny firmy Pratt & Whitney je vyroben ze slitin niklu a je chlazen během letu vlastním palivem. Cílem plánované zkoušky je alespoň pětiminutový let. S novým motorem a nižší rychlostí by to neměl být problém.

„Opravdu věřím, že stojíme před historickým krokem, jehož jsme svědky jednou za stovky let,“ řekl Vogel. Waverider má poprvé vzlétnout v říjnu nad vodami Tichého oceánu. Do vzduchu ho vynese bombardér B-52, který ho má vypustit ve výšce kolem 15 kilometrů nad mořem. Nejprve se zažehne raketový pohon, který udělí prototypu X-51 rychlost Mach 4,8. Pokud půjde vše dobře, motor sramjet zrychlí Waveridera na Mach 6.