Rena, která patří řecké společnosti Costamare a plula pod liberijskou vlajkou, má trhlinu v boku a proraženou palivovou nádrž. Plavidlo vezlo kromě zhruba 1700 tun topného oleje i 2100 nákladních kontejnerů. Panuje obava, že ve špatném počasí by se mohla loď rozlomit a unikl by z ní topný olej. Ross Henderson z odpovědného úřadu Maritime (MNZ) už BBC řekl: "Je to velmi komplikovaný úkol."

"Prioritou je odčerpat olej, pak odlehčit loď odstraněním kontejnerů a nakonec vyprostit loď z útesů," popsal plán záchrany úřad MNZ.

Odčerpání oleje je klíčové, protože ve špatném počasí, jaké meteorologové předpovídají na začátek týdne, hrozí její rozlomení. Teprve po odčerpání topného oleje, které potrvá asi dva dny, bude možné začít s vykládkou lodi.

Hned během prvních 24 hodin se olejová skvrna rozšířila do vzdálenosti pěti kilometrů od lodi a hlášeny byly první případy uhynulých ptáků.

Oblast Bay of Plenty, kde Rena najela na útes, patří mezi hlavní novozélandské turistické atrakce. Hnízdí tam mnoho ptáků.

Topný olej už zasáhl pláž v Tauranze, jejíž obyvatelé dostali od úřadů varování, aby nevstupovali do vody.

Ptáci jsou pokryti mazlavou hmotou

Majitel lodi, řecká společnost Costamare, neposkytla podle zpravodajského serveru BBC News žádné vysvětlení, proč loď najela na známý útes; uvedla jen, že s místními úřady "plně spolupracuje s cílem minimalizovat škody".

Ministerstvo životního prostředí vyslalo na pláže pátrací týmy a otevřelo dvě záchranná střediska pro ptáky a další živočichy zasažené unikajícím olejem. Zatím v nich skončilo několik ptáků, zejména tučňáků nejmenších (Eudyptula minor).

"Jsou pokrytí od hlavy po paty černou, lepkavou a mazlavou hmotou, která jim prosákla až na kůži," řekl Brett Gartrell z Novozélandského veterinárního střediska pro volně žijící živočichy. "Taky to spolykali a začínají být chudokrevní, což je součástí toxického účinku topného oleje," dodal.

Podle ochránců přírody je načasování nehody uprostřed hnízdní sezóny ptáků "katastrofální". Organizace Greenpeace se obává, že by únik topného oleje mohl ohrozit také velryby a delfíny přivádějící v této oblasti na svět mláďata.