Útok byl namířen proti šíitským náboženským poutníkům a uskutečnil se v den, kdy vrcholí jeden ze šíitských náboženských svátků.

Útočník převlečený za policistu rozdával poutníkům jídlo na kontrolním stanovišti asi pět kilometrů vzdáleném od Basry. Vzbudil ale podezření policisty, který se jej snažil neúspěšně zarazit. Muži se podařilo nálož na svém těle odpálit.

V sobotu končí 40denní svátek arbaín, který připomíná smrt imáma Husajna, jedné z nejvýznamnějších postav šíitského islámu. V tento den se vydávají milióny šíitských poutníků do města Karbalá (asi 110 kilometrů jižně od Bagdádu), u něhož se odehrála bitva, v níž Husajn padl.

V tomto období jsou podobné atentáty časté navzdory přísným bezpečnostním opatřením. V posledních dnech při nich zahynuly desítky šíitů na cestě do Karbaly. Nejhorší útok se odehrál 5. ledna, kdy bylo zabito 47 lidí nedaleko Násiríje rovněž v jižní části země.

Zatím poslední velký atentát v Basře spáchali radikálové v listopadu. Pumový útok na tamním tržišti připravil o život 19 lidí.