"Je tam, aby vyjádřil ocenění vojákům a poděkoval jim i jejich rodinám za oběti, které přinášejí," uvedl mluvčí amerického ministerstva obrany Todd Vician. Podle Pentagonu odletěl Rumsfeld do Iráku v sobotu, žádné další podrobnosti o tom, jak dlouho návštěva potrvá, případně kam Rumsfeld z Iráku zamíří, ale nebyly sděleny.

"V uplynulých šesti letech jsem měl příležitost a řekl bych výsadu sloužit s tou největší armádou na Zemi," řekl Rumsfeld v sobotním projevu k více než 1200 vojáků a námořníků na letecké základně Asad v provincii Anbár. Tato rozlehlá oblast na západě Iráku je baštou povstalců a dějištěm těžkých vojenských operací.

"Dospěl jsem k pevnému přesvědčení, že ta pravá síla armády USA není ve Washingtonu, není v Pentagonu, ani ve zbraních. Je v srdcích mužů a žen, kteří slouží. Je to váš patriotismus, váš profesionalismus a vaše odhodlanost," řekl Rumsfeld.

Nejhorší den v úřadu: informace o týrání vězňů v Iráku

"Cítíme velmi naléhavou nutnost uchránit americký lid od dalšího 11. září," připomněl odstupující šéf Pentagonu teroristické útoky v New Yorku a Washingtonu z roku 2001. Podle něj je zároveň třeba mít při plnění tohoto úkolu trpělivost. "Důsledky selhání jsou nepřijatelné. Nepřítel musí být poražen." Rumsfeld se rovněž setkal s americkými silami v Baládu, asi 80 kilometrů severně od Bagdádu.

Rumsfeldův let do Iráku následoval po emotivním pátečním rozloučení v Pentagonu, kde dosavadní ministr obrany hájil americký postup v Iráku i v Afghánistánu. Přiznal také, že nejhorším dnem v úřadu ministra obrany pro něj byl ten, kdy se dozvěděl o týrání vězňů americkými vojáky v irácké věznici Abú Ghrajb. Rumsfeld odchází k 17. prosinci, o den později by ho měl nahradit bývalý šéf Ústřední zpravodajské služby (CIA) Robert Gates.