Devětapadesátiletý Dunford v letech 2013 a 2014 vedl mezinárodní vojenskou misi v Afghánistánu, do které se zapojila rovněž Česká republika. Americký prezident Barack Obama si jej vybral do nejvyšší vojenské funkce s poukazem na to, že Dunford byl jedním z architektů proměny velké bojové mise na mnohem subtilnější výcvikové působení Američanů po odchodu většiny jejich vojáků z Afghánistánu.

Podle přátel a kolegů si Dunford vysloužil pověst klidného a přemýšlivého velitele. Během americké invaze do Iráku v roce 2003 získal přezdívku Fighting Joe (Bojující Joe).