Lawson kouřil od svých 14 let a zemřel na chronickou obstrukční plicní nemoc (CHOPN). Nemohl dýchat. CHOPN je jedním z nejčastějších onemocnění s následkem smrti. Lawson zemřel už 10. ledna ve svém domě ve městě San Luis Obispo, potvrdila v neděli jeho žena Susan.

Lawson byl tváří tištěné reklamy na cigarety Marlboro mezi lety 1978 a 1981. Později ale vystoupil i v reklamě, která měla lidi od kouření odrazovat. Sám byl ovšem kuřákem až do té doby, kdy u něj diagnostikovali onemocnění plic. „Věděl, že ho mají cigarety ve své moci. Věděl to, ale nedokázal s nimi přestat,“ uvedla jeho manželka.

Lawson vystupoval jako herec i v několika televizních filmech a seriálech včetně Pobřežní hlídky či Charlieho andílci.

Následkům nemoci spojené s kouřením už podlehlo několik mužů, kteří propagovali cigarety Marlboro. David Millar zemřel v roce 1987 na rozedmu plic, David McLean o osm let později na rakovinu plic.