Třiasedmdesátiletého McCullougha uznal soud vinným už v září. V pondělí stanul naposledy v soudní síni, která je jen pár bloků od místa, kde byla 3. prosince 1957 unesena z hřiště sedmiletá Maria Ridulphová. Policie ji o čtyři měsíce později našla uškrcenou a ubodanou v lese asi 160 kilometrů od města Sycamore.

Městem tehdy tak závažný zločin otřásl. Pravidelně se o případu údajně nechával informovat i tehdejší prezident Dwight Eisenhower a ředitel FBI J. Edgar Hoover.

Maria Ridulphová

Maria Ridulphová

FOTO: ČTK/AP

McCulloughovi bylo tehdy 17 let. Ačkoliv byl hned mezi podezřelými, zaštítil se alibi. Tvrdil, že v den vraždy byl na cestě do Chicaga, aby se podrobil lékařské prohlídce před nástupem k armádnímu letectvu. V armádě působil několik let, poté se stal v Seattlu policistou.

Jsem nevinný, tvrdil příbuzným u soudu

Obrat v případu nastal v polovině 90. let, kdy McCulloughova matka na smrtelné posteli přiznala své nevlastní sestře, že policii lhala, když potvrdila synovu výpověď. Později McCullougha na fotografii identifikovala i Kathy Chapmanová, která si v osudný den hrála s Marií Ridulphovou. Uvedla, že McCullough byl tehdy na hřišti, dívky oslovil a představil se jim jako „Johnny“.

McCullough v pondělí u soudu neprojevil žádné emoce. Otočil se však ke galerii, kde seděla i rodina zavražděné, a než ho soudce napomenul, aby se otočil čelem k němu, prohlásil: „Nezabil jsem Marii Ridulphovou. Byl to zločin, který jsem neprovedl a který jsem nemohl provést“. Ukázal při tom na bílou krabici a dodal, že 4 000 stran vyšetřovacího spisu to dokumentují.

Dnes 63letá Chapmanová k tomu řekla: „Může si říkat, co chce. Tato část života mého života konečně končí“.

Proti rozsudku se chce McCullough odvolat. Kromě doživotního trestu s možností předčasného propuštění nejdříve za 20 let mu soud uložil trest pěti let za únos, což byl v roce 1957 nejvyšší možný trest za tento zločin.