O průlomu v případu informoval ve čtvrtek komisař newyorské policie Raymond Kelly. Hernandez, který byl zatčen, vypověděl, že v té době pracoval v obchodu s potravinami kousek od bytu Patzových na Manhattanu. Podle Kellyho Etana nalákal "na slib limonády".  Když ho zavedl do sklepa "udusil ho, tělo dal do plastikového pytle a dal ho do odpadků".

Prezident Ronald Reagan vyhlásil 25. květen v roce 1983 svátkem zmizelých dětí.

Policie je přesvědčena, že konečně má pachatele činu, i když není znám motiv a tělo se asi nikdy nepodaří objevit. "Věříme, že je odpovědný za zločin. Byl kajícný a detektivové měli pocit, že cítil úlevu (když se přiznal),“ řekl Kelly o Hernandezovi.

Dodal, že už informoval rodinu o posunu v případu: "Můžeme jen doufat, že tento vývoj přinese rodině aspoň nějaký klid." Rodiče se nikdy neodstěhovali z bytu, kde s Etanem žili, aby je syn případně mohl najít. Přesto v roce 2001 nechali Etana prohlásit za mrtvého, protože vedli proces proti pedofilovi Josému Antoniovi Ramosovi, kterého vinili z jeho smrti.