Požár vypukl v 05:30 hodin místního času po střetu mezi dvěma rivalskými gangy, které zapalovaly matrace. Deník La Tercera uvedl, že správa věznice zprvu nedovolila hasičům ke vstupu do objektu.

I když se oheň podařilo zlikvidovat, na místě panoval zmatek s tím, jak se na místo sjížděli příbuzní uvězněných. Podle chilské televize jsou všichni uhořelí vězňové. Z těch, kdo byli zraněni, mají někteří vážné popáleniny.

Věznice San Miguel má kapacitu pro 700 lidí, ale pobývalo v ní 1 900 vězňů.