Helikoptéry Black Hawk používá americká armáda v konfliktech v Afghánistánu i v Iráku. Sikorsky je prodává také do zahraničí a stroje jsou nasazovány i při civilních záchranných misích.

„Představte si stroj, který může být dvakrát výkonnější než Black Hawk v Iráku a Afghánistánu tím, že poletí s jedním namísto dvou pilotů, protože je snadněji obsluhovatelný, u něhož je menší riziko a který, když jde o zvláště nebezpečnou misi, ji může podniknout bez posádky,“ citovala agentura AP šéfa divize pro vývoj Chrise van Buitena. „Novinkou je aplikace technologií z malých letadel a vrtulových prostředků na devítitunový Black Hawk,“ řekl van Buiten.

Nejde podle něj jenom o technické, ale i „kulturní“ změny: „Piloti se svého místa jen tak nevzdají,“ uvedl. Firma plánuje, že vrtulníky budou adaptabilní pro let bez pilota, anebo až se dvěma piloty.

Trh se dynamicky vyvíjí

Sikorsky chce mít modelový stroj hotový ještě letos a nový vrtulník hodlá představit v roce 2015. Podle AP by verze mohla stát o dva milióny dolarů více, než je současných patnáct miliónů. Sikorsky za posledních pět let právě díky technologickým inovacím navýšil zisk o více než dvojnásobek.

Podle analytika Stevena Zalogy představují bezpilotní stroje jedno z mála vyvíjejících se odvětví v leteckém průmyslu, na který také tvrdě dolehla ekonomická recese. Skupina The Teal Group odhaduje, že do roku 2019 vzroste celosvětový objem obchodu s bezpilotními stroji z letošních 2,9 miliardy dolarů na 5,5 miliardy.

Sikorsky ovšem není jedinou společností pracující na vývoji bezpilotních vrtulníků. Firmy Kaman a Lockheed Martin představily bezpilotní nákladní helikoptéru minulý týden.