Tibbets, který se narodil v illinoiském Quincy, od dětství miloval létání. Už ve věku 12 let létal na zadním sedadlu dvojplošníku, který shazoval letáky na veletrzích a slavnostech.

V roce 1938 vstoupil do armády, kde byl zařazen k letectvu. Po vypuknutí druhé světové války nejprve patroloval nad atlantským pobřeží USA. Po vstupu USA do války absolvoval několik denních bombardovacích náletů na Německo. Velel 340 bombardovací squadroně a 17. srpna vedl první denní nálet na Německo. Pak létal ve Středomoří.

Posádka bombardéru Enola Gay, jenž svrhl atomovou bombu na Hirošimu. Pilot Paul Tibbets je uprostřed. Foto: ČTK/AP

Nakonec byl Tibbets zařazen do speciální jednotky, které se připravovala na svržení atomové bomby na Japonsko a 6. srpna pilotoval v hodnosti plukovníka bombardér B-29 Enola Gay, který svrhl bombu na Hirošimu.

Tibbets shození pumy schvaloval

"Kdyby Dante byl s námi v letadle, byl byl zhrozen. Ve slunci jsme viděli město tak jasně a pak zcela zmizelo pok příkrovem kouře a ohně," řekl Tibbets později s odkazem na Dantovo peklo.

Tibbets použití zbraně neodsoudil a nikdy nad svržením atomové bomby na Hirošimu nevyjádřil lítost. V roce 2005 řekl: "Za stejných okolností bych to udělal znovu."

Když měl být v šedesátých letech poslán do Indie jako vojenský atašé, všechny indické politické strany proti tomu protestovaly.

V armádě Tibbets zůstal do roku 1966. Poté řídil v Columbusu vlastní mezinárodní aerotaxislužbu Executive Jet Aviation.

Se svou ženou Andreou měl tři syny.