"Slyšel jsem obrovské dunění a ucítil záchvěvy. Když jsem se podíval z okna, zrovna to padalo přímo do řeky," řekl televizní stanici CNN svědek.

Do Mississippi se okolo 18:00 místního času mimo osobních a nákladních automobilů zřítily tuny betonu a oceli z mostní konstrukce. Státní guvernér označil nehodu za "historickou katastrofu", počet obětí podle něj zřejmě poroste.

Do jedné z nemocnic bylo převezeno 28 raněných, z nichž šest je v kritickém stavu. Celkem se v nemocniční péči ocitlo nejméně šest desítek lidí.

Na obou stranách trosek mostu uvízlo několik lidí i automobily. Na jedné z nakloněných částí trosek mostu zůstal viset školní autobus. Dětem se podle sdělovacích prostředků podařilo jej opustit zadními dveřmi. Jeden kamión z nezjištěných příčin vybuchl, plameny a kouř se valily do značné výšky.

:. Počet obětí havárie možná poroste. Foto: ČTK/AP

Ministerstvo vnitřní bezpečnosti sdělilo, že nic nenasvědčuje tomu, že by příčinou tragédie byl teroristický útok.

Části mostu se zřítily na vlak

Pod mostem na železnici právě projížděl nákladní vlak, jejž zřícený beton a zkroucené ocelové části mostu rozpůlily.

Na místo se sjely desítky záchranných vozidel. Na řece se pohybovaly záchranné čluny a pod vodou pracovali potápěči.

Podle záchranářů byli všichni přeživší z mostu evakuováni ještě před setměním. Záchranné týmy však hodlají pokračovat v pátrání po případných dalších obětech havárie. Svou práci na noc přerušily. "V řece je příliš mnoho trosek, které nám nedovolují pokračovat. Začneme znovu za rozbřesku," řekl jejich mluvčí.

:. Část mostní konstrukce po kolapsu. Foto: ČTK/AP

Statické nedostatky konstatovány už před šesti lety

Příčina zřícení 150 metrů dlouhého oblouku mostu, po němž vedla v obou směrech čtyřproudá dálnice a jenž se klenul ve 20metrové výšce nad hladinou řeky, zatím není známa. V posledních několika měsících nicméně most procházel opravami, při nichž byl vždycky provoz omezen jen na některé z pruhů.

Most byl postaven v roce 1967. Každý den po něm projíždělo na 200 000 vozidel. Ačkoliv při prohlídce v letech 2005 a 2006 u něj experti neshledali žádné statické nedostatky, zpráva minnesotského dopravního odboru z roku 2001 hovoří o "několika závažných problémech" u mostních nájezdů a pilířů.