Odborníci Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) prozkoumali v noci na středu videozáznamy zachycující tři předměty, které se uvolnily při úterním startu.

Podle ředitele operací raketoplánů Johna Shannona se na hraně krytu předního podvozku odloupla část keramické destičky zajišťující ochranu proti vysoké teplotě. Drobný předmět odpadl i od raketového motoru a do vnější palivové nádrže narazil pták.

Spekuluje se o vážnosti závady

Podle Shannona z destičky tepelné ochrany odpadla vrchní tvrzená část "v délce listu papíru" a v šířce 2,5 centimetru. 

"Otázkou je, jak hluboko do izolace poškození zasahuje," prohlásil Shannon. "Pokud by šlo jen o lehčí poškození, není to žádný problém. Zatím je ale ještě příliš brzy říci, zda to představuje bezpečnostní riziko."

Poškozená část izolace bude nyní co nejpodrobněji prozkoumána. Čtvrtý den letu po plánovaném připojení k mezinárodní vesmírné stanici ISS by měla být poškozená oblast prozkoumána laserovým paprskem.

Poškození destičky tepelné ochrany bere NASA vážně, protože právě ono způsobilo před dvěma a půl lety  katastrofu raketoplánu Columbia, při níž zahynulo všech sedm členů posádky. V minulosti se však několikrát raketoplány vrátily z mise s lehce poškozenými destičkami tepelné izolace.

Do nádrže narazil pták

Dvě minuty po startu odpadl z raketových motorů kus materiálu, raketoplán ale nezasáhl, sdělil Shannon k druhému případu. I v tomto případě mohlo jít o dlaždici tepelné ochrany, ale nepotvrdil to, neboť se předmět nepodařilo z videozáznamů určit.

Odpadnutí předmětů Shannona nepřekvapilo. Podle něj se "nekonal tento let s očekáváním, že by se podařilo eliminovat" odpadnutí drobných předmětů z povrchu raketoplánu."

"Máme však prostředky umožňující zjistit k čemu došlo."

Video také zachytilo ptáka, který narazil do špice palivové nádrže asi 2,5 vteřiny po startu. Pták však nádrže nepoškodil. Incident se dále neprošetřuje, protože nádrž byla odhozena shořela v atmosféře.

Start sledovalo více než 100 kamer, z toho jedna byla umístěna na přídavné palivové nádrži. Cílem bylo zachytit případné poškození Discovery.