Nynější mise je už čtvrtá v rámci programu X-37. Podle Američanů jde při ní hlavně o zkoumání experimentálního pohonného systému.

„Letectvo zároveň na palubě vyzkouší odolnost několika různých vyspělých materiálů v kosmickém prostředí,“ řekl při začátku mise serveru Space.com mluvčí amerického letectva USAF Chris Hoyler.

Specifičtější Hoyler podle svých slov být nemohl, dodal ale, že se výzkum týká také vývoje vícenásobně použitelných kosmických plavidel a vyvinutí technologie pro provádění vědeckých experimentů ve vesmíru s možností dopravování výsledných vzorků zpět na Zemi.

Jelikož Pentagon mlží, objevily se už podle britského listu The Daily Mail spekulace, podle nichž může být raketoplán využívaný při testování supertajné zbraně — může jít například o vesmírný bombardér nebo o nástroj pro likvidaci nepřátelských satelitů. Něco takového by ale bylo v rozporu s mezinárodními konvencemi.

Pravděpodobnější je hypotéza, že by na palubě mohlo být vyspělé špionážní zařízení.

Buď jak buď, známo není ani to, kdy se X-37B (nebo také Orbital Test Vehicle-4) do Kennedyho vesmírného střediska vlastně vrátí. Podle oficiálních míst tak učiní, až splní všechny úkoly.

Do kosmu stroj 20. května 2015 z mysu Canaveral vynesla raketa Atlas V. [celá zpráva]

Od té doby X-37B krouží na nízké oběžné dráze Země ve výšce mezi 177 až 800 kilometry nad povrchem. Pro srovnání: Mezinárodní vesmírná stanice obíhá nad Zemí ve výšce 350 kilometrů.

X-37B přistává stejným způsobem, jako tomu bylo u již vyřazených pilotovaných raketoplánů. Při minulém letu stroj strávil mimo Zemi 675 dní. Předchozí lety trvaly 225 a 469 dní.