Dvě slabě zářící hvězdy jsou si v současnosti tak blízko, že sdílejí jednu atmosféru. Takovému tělesu se říká těsná dvojhvězda a v probádaném vesmíru jde o celkem běžnou záležitost.

Vědci nicméně předpokládají, že kolem roku 2022 by se tyto dvě hvězdy tvořící dvojhvězdu s názvem KIC 9832227 měly srazit a během kolize vytvoří nový, silně zářící objekt. Měl by svítit až 10 000krát více než dvě původní hvězdy a na dva až tři roky se stane jedním z nejjasnějších bodů na nočním nebi.

Novou výrazně zářící hvězdu budeme moci pozorovat v souhvězdí Labutě.

Srážku hvězd předpovídají poprvé

Vědci připouštějí, že tato nebeská podívaná možná nastane o rok dříve nebo později, než naznačují jejich odhady a výpočty, které spojení hvězd očekávají mezi zářím 2021 a 2022. Pokud se ale jejich předpoklady naplní, byť s menším časovým posunem, bude to vůbec poprvé, co se podařilo takovou událost ve vesmíru předpovědět.

„Pravděpodobnost, že se vám podaří předpovědět explozi ve vesmíru, je zhruba jedna ku miliónu, tedy poměrně malá. Nikdy se to ještě nikomu nepodařilo,“ vysvětlil astronom Larry Molnar, který se svým týmem z Calvin College ve státě Michigan v USA těsnou dvojhvězdu KIC 9832227 už nějakou dobu pozoruje.

Až – a pokud vůbec – se hvězdy srazí, vytvoří těleso zvané červená nova. Tento druh hvězd zatím pro vědce představuje velké tajemství a výzkumníci doufají, že už za pět let budou mít možnost studovat vznik jedné z nich takříkajíc v přímém přenosu.

Zrychluje a zrychluje

Výzkum a pokus o předpověď vzniku červené novy započal v roce 2008, kdy se jiná těsná dvojhvězda s názvem V1309 v souhvězdí Štíra spojila a vytvořila nový objekt. Kolizi tenkrát nikdo nepředvídal, ale podařilo se zpozorovat a zachytit, jak se hvězdy srazily v jednu. V období před srážkou se dvojhvězda pohybovala rychleji a rychleji.

Stejný vzorec vypozorovali vědci u KIC 9832227 už v průběhu let 2013 a 2014. Její rychlost od té doby roste a všechno napovídá tomu, že čas, kdy dvě hvězdy zatím ještě každých 11 hodin krouží kolem sebe a dotýkají se jen svými plynnými obaly, se krátí.

„Sečteno a podtrženo, domníváme se, že naši teorii blížící se hvězdné srážky je třeba brát vážně. Další roky strávíme tím, že budeme toto vesmírné těleso pečlivě studovat a pozorovat. Takže jestli dojde ke srážce, budeme přesně vědět, jak a kdy se to stalo,“ vysvětlil Molnar.

Jeho tým v současnosti sleduje rádiové, infračervené a rentgenové záření, které hvězda vysílá do vesmíru. Používá k tomu observatoře v Novém Mexiku, na Havaji a také kosmickou loď XMM-Newton, která se pohybuje na oběžné dráze kolem Země. Tam všude se sbírají data, která by měla zjistit, zda se KIC 9832227 blíží k tomu, aby nám prozářila noční nebe. Zároveň se vědci snaží objevit, zda se kolem nás nevyskytují další dvojhvězdy, jejichž kolizi bychom mohli zkusit předpovědět.

Tam nahoře se schovává hvězda, děti

Pokud všechno půjde, jak vědci předpokládají, měli bychom novou hvězdu vidět v severním křídle souhvězdí Labutě za pět let. Jelikož k jejímu pozorování bychom neměli potřebovat ani dalekohled, dá se mezi odborníky i laiky očekávat boj o to, kdo ji spatří první.

„Poprvé v historii teď můžou rodiče ukázat na tmavé místo na obloze a říct: děti, tam nahoře se schovává hvězda, a už brzy se rozsvítí,“ řekl děkan Calvin College Matt Walhout.

Přitom je ale třeba si uvědomit, že předpokládaná kolize se neodehraje v současnosti, nýbrž k ní došlo už před velmi dlouhou dobou. Kvůli obrovským vzdálenostem ve vesmíru k nám světlo z této červené novy cestuje 1 800 let.