Do sebe se zaklesávající galaxie jsou známé jako HXMM01, což je označení pro jasný bod na obloze. Až bližší analýza ukázala, že jde ve skutečnosti o dvě velmi staré galaxie, které jsou propojeny plynným mostem, což je viditelná vazba jejich přibližování.

Galaxie se srazily před 11 miliardami let, jejich spojením pak vznikne obří soustava desetkrát větší než Mléčná dráha a obsahující hmotu přibližně 400 miliard sluncí.

"Tento monstrózní systém integrujících galaxií je nejefektivnější továrnou na hvězdy, jaká existovala ve vesmíru, když byl sotva tři miliardy let starý," uvedl pro server ESA Hai Fu z Kalifornské univerzity, vedoucí studie, která byla zveřejněna v časopise Nature.

Počínající fúze totiž vyvolala v obou galaxiích šílenství, při kterém každoročně vzniká 2000 Slunci podobných hvězd, zatímco Mléčná dráha vyprodukuje jen jednu takovou hvězdu. Astrofyzikové si navíc myslí, že už vědí, co bude následovat, a byli proto schopni vytvořit animaci srážky a dalšího vývoje, který zabere 1,5 miliardy let.

Proč jsou ve vesmíru dva druhy velkých galaxií?

Většina velkých galaxií v našem vesmíru spadá do dvou hlavních kategorií. První tvoří spirálové a na plyny bohaté galaxie, jako je naše Mléčná dráha, které aktivně vytvářejí hvězdy. Do druhé kategorie se řadí eliptické, na plyny chudé galaxie plné vyhaslých hvězd, které se řadí mezi červené obry a veleobry. U těchto hvězdných soustav navíc existuje jen málo náznaků o tvorbě nových sluncí (vedle velkých hvězdných soustav existují ještě menší a méně početné nepravidelné a trpasličí galaxie).

Dlouho se předpokládalo, že velké eliptické galaxie vznikají postupně s tím, jak jejich gravitace stahuje jiné trpasličí galaxie. Astrofyzikové předpokládali, že plyny na sebe vážou obrovské hvězdy a vyčerpávají tak všechen hvězdotvorný materiál, takže jsou rudé a mrtvé.

Vědcům ovšem neseděl časový faktor pro představu, že všechny obrovské eliptické galaxie vznikly v posledních třech až čtyřech miliardách let. To je v měřítkách vesmíru příliš krátká doba, aby tyto galaxie shromáždily tak ohromné množství hvězd a ještě je všechny vypnuly.

Jedno z možných vysvětlení, ovšem bez potřebného důkazu, se nabízelo v možnosti srážky dvou spirálových galaxií, které spustí i masivní hvězdnou explozi; ta spotřebuje plyn a vzniklá eliptická galaxie je jako vypnutá.