V minulých letech se tvrdilo, že korály ohrožují především klimatické změny. Zpráva australské vlády ale konstatovala, že riziko představují i pesticidy. Až 60 kilometrů uvnitř útesu se tyto chemikálie prý nacházejí v množství, o němž se ví, že je pro korály škodlivé. Situaci zřejmě ještě zhoršily letošní povodně na severovýchodě Austrálie a cyklon Yasi, které škodlivé látky spláchly do moře.

Téměř čtvrtina pěstitelů rostlin a 12 procent chovatelů dobytka pak údajně půdu obhospodařují způsobem, který je v zemědělství považován za nepřijatelný.

Ochránci přírody již dříve vybízeli k omezení pesticidů a zákazu některých prostředků na ničení škůdců. Výrobci cukrové třtiny, které zpráva uvádí mezi hlavními viníky, ale tvrdí, že jiné stejně účinné prostředky na ochranu úrody k dispozici nejsou.

Velký bariérový útes, který je jediným živým organismem viditelným z vesmíru, tvoří síť více než 3000 útesů a 900 korálových ostrovů táhnoucích se podél severovýchodního pobřeží Austrálie. V roce 1981 byl přidán na seznam Světového kulturního dědictví a označen za jeden ze sedmi divů světa přírody.