Narodil se americko italské rodině žijící v newyorském Brooklinu 10. listopadu 1948. Vystudoval herectví.  Na scéně se objevil v šedesátých letech, jeho filmovým debutem byla role ve Formanově snímku Taking Off z roku 1971. Forman ho od té doby pravidelně obsazoval. naposled  do snímku Muž na měsíci o komikovi Andy Kaufmanovi.

Coby neurotický duch, který učí Patricka Swayzeho, jak to chodí ve světě mrtvých, exceloval ve filmu režiséra Jerryho Zuckera Duch. Ztvárnil také učitele biologie Vargase ve filmu Zlaté časy na Ridgemont High, který se dočkal i seriálové podoby. Na obrazovce se prvně objevil v roce 1972 v Baru na rohu. Hrál také v seriálech Miami Vice, Akta X či Matlock, známých i z českých televizních stanic.

Byla také vynikajícím kuchařem a napsal několik kuchařek. O jídle také psal pro noviny. Schiavelli v poslední době žil v italské vesnici Polizzi Generosa. "Byl to báječný přítel, skvělý kuchař a úžasný vypravěč. Ztratil jsem bratra," prohlásil starosta vesnice Salvatore Glorioso.