McCulloughová napsala 25 románů a již první z nich, s názvem Tim, vydaný v roce 1974, se dočkal u čtenářů úspěchu. Podle knihy vznikl film, v němž si mírně retardovaného mladíka, který se zamiluje do ženy středního věku, zahrál Mel Gibson.

Zfilmován byl i druhý román McCulloughové, Ptáci v trní z roku 1977, v němž prozaička, volně inspirovaná osudy vlastní rodiny, líčí více než půlstoletí v životě farmářské rodiny, která přichází počátkem 20. let 19. století z chudých poměrů na Novém Zélandu na usedlost v australském vnitrozemí a potýká se tam s drsnou přírodou. Nejvýraznější postavou je kněz Ralph de Bricassart, jenž ve svém nitru svádí nepřetržitý boj mezi kněžským posláním a tělesnou touhou k farmářské dceři Meggie.

Ve světě se prodalo na 30 miliónů výtisků tohoto románu. Americký televizní seriál s Richardem Chamberlainem, Rachel Wardovou a Christopherem Plummerem v hlavních rolích, který byl na motivy knihy natočen, získal čtyři Zlaté glóby.

Milostné romány i historie 

Osmdesátá léta věnovala McCulloughová převážně psaní milostných románů, mezi něž patří díla Pokušení či Dámy z Missalonghi, která se stejně jako romány Tim a Ptáci v trní dočkala vydání v češtině. Řadu sedmi historických románů pod titulem Mistři Říma vytvořila McCulloughová v letech 1990 až 2007. Poslední dílo, Bittersweet, vyšlo této australské autorce v roce 2013.

McCulloughová se narodila v malém městě Wellington v australském státě Nový Jižní Wales 1. června 1937. Rodina se později přestěhovala do metropole tohoto státu Sydney, kde Colleen začala studovat na univerzitě s cílem stát se lékařkou, ale ze zdravotních důvodů studia předčasně ukončila. Místo toho se zaměřila jako vědkyně na neurofyziologii.

Jako spisovatelka strávila část života ve Spojených státech a v Londýně a nakonec se usadila na ostrově Norfolk v Pacifiku, kde bývala britská trestanecká kolonie a který se stal domovem potomků vzbouřenců z lodi Bounty. Za jednoho z nich se také v roce 1983 provdala. Ke konci života McCulloughová trpěla řadou zdravotních problémů, včetně slábnoucího zraku – proto poslední díla diktovala. Podle agentury AP zemřela autorka po dlouhé nemoci v nemocnici na ostrově Norfolk.

„Byla velmi inteligentní a upřímná a my jsme se těšili na její návštěvy z ostrova Norfolk a na každý její nový rukopis, které nám dodávala v hnědé krabici z tvrdého papíru vyrobené na míru a nadepsané jejím jménem,” uvedla Shona Martynová z nakladatelství Harper Collins.