Cohen se narodil roku 1934 v kanadském Montrealu v ortodoxní židovské rodině. Paradoxně se sám za nijak velkého věřícího nepovažuje, ačkoliv téma náboženství se v jeho písních často objevuje. Předtím, než se však dal na dráhu hudebníka, snažil se Cohen prosadit jako básník a spisovatel.

Jako romanopisec debutoval v roce 1963 knihou Oblíbená hra a svoji kariéru ukončil o tři roky později druhým románem Nádherní poražení, který kritika strhala za sexuální podtext. První básnickou sbírku Let Us Compare Mythologies však vydal již za studií na univerzitě v roce 1956.

Hallelujah byla dlouho neznámá

Po neúspěchu svého druhého románu se přiklonil Cohen více k hudbě – k té sice tíhl už dříve, ale teprve v druhé polovině šedesátých let se rozhodl vydat na dráhu muzikanta. Debutové album vyšlo v roce 1967 a dostalo název Songs of Leonard Cohen.

Nijak zvlášť se mu však nedařilo, větší popularitě se deska těšila až v létě 1968 ve Velké Británii, kde obsadila třinácté místo tamní hitparády a na různých příčkách se v ní držela sedmdesát jedna týdnů.

Většinu svých zbylých alb nahrál hudebník před rokem 2000. Jednou z nejznámějších zpěvákových písní je Hallelujah, která vyšla na jeho sedmém počinu Various Positions v roce 1984. V té době však měla mizivý úspěch. To se změnilo až roku 1991, kdy na Cohenovu počest nahráli různí interpreti předělávky jeho písní a vydali je na desce I’m Your Fan. Skladbu Hallelujah přezpíval John Cale a díky němu se z prakticky neznámé písně stal obrovský hit.

Cohenova tvorba je charakteristická jeho složitými, narativními texty a na rozdíl od většiny muzikantů používá různých metafor. Je autentický a bezesporu vládne slovem – přece jen začínal jako básník, což se odráží v celé jeho tvorbě.