Ertegun byl už několik týdnů v komatu. Jeho skon byl skutečně rock´n´rollový -  zranění hlavy si totiž způsobil v zákulisí při vystoupení Rolling Stones na narozeninách bývalého amerického prezidenta Billa Clintona. 

Kariéru začal ve 40. letech, kdy obcházel noční kluby v Harlemu a hledal talenty. Pak založil Atlantic Records. V roce 1952 přivedl do své stáje Joe Turnera, Ruth Brownovou a samozřejmě Raye Charlese, kterému vymyslel první velký hit Mess Around.

Ve filmu Ray je scéna, která naznačuje Ertegunův vliv. Ve studiu nabádá Raye Charlese, aby se víc odvázal a nezněl jako staří bluesmani. Ray pak začne hrát rychleji a "zrodí se rock´n´roll".

V 60. letech jeho firma spolupracuje s takovými giganty černé muziky jako jsou Aretha Franklin, Otis Redding a Wilson Pickett. Nebál se ale ani tvrdšího zvuku (Cream, Led Zeppelin).

V roce 1983 Ertegun společně s šéfem časopisu RollingStone Jannem Wennerem a Seymourem Steinem ze Sire Records založil Rock´n´rollovou síň slávy.