Účastníci oslavy se procházeli po rezervaci Elephant Butte State Park asi 250 kilometrů jižně od města Albuquerque, když zahlédli části lebky čnící z písku, řekl DPA paleontolog Gary Morgan. Téměř úplnou lebku o rozměrech dva krát jeden metr a vážící 500 kilogramů přišli odkrýt experti.

„Je to nejzachovalejší lebka, jakou jsme od tohoto druhu Stegomastodon primitivus kdy našli,“ řekl Morgan. Zvlášť vzácné jsou prý nálezy i s dochovanými kly. „Tato fosilie přinese paleontologům nové poznatky o anatomii a evoluci tohoto druhu slonů,“ řekl Morgan. Plné očištění lebky zabere podle paleontologa minimálně šest měsíců.

Skupina se nejdřív domnívala, že narazila na lebku mamuta. „Já jsem věděl, že to nemůže být pravda, protože v Novém Mexiku žádní mamuti srstnatí nebyli,“ řekl Morgan a pro stanici NBC dodal, že za 20 let své kariéry nic podobného neviděl.

Fosilie prehistorického chobotnatce pochází z období pliocénu, geologické epochy před zhruba třemi milióny let. Nyní bude podrobněji prozkoumána v přírodovědném muzeu v Albuquerque, které ji poté vystaví veřejnosti. Podle Morgana se tak ale stane nejdříve za rok.