U zrodu Firefoxu stáli programátoři Dave Hyatt a Blake Ross, kteří v září 2002 spustili jeho první verzi, tehdy pod jménem Phoenix. Tento název však narazil na ochrannou známku jiné americké počítačové společnosti, do konfliktu s konkurencí se dostal i nový název Mozilla Firebird, a tak nakonec zvítězila „ohnivá liška”, tedy pojmenování Firefox.

Nový multiplatformní webový prohlížeč zaznamenal již první den svého vydání obrovský zájem. Verze 3.0 z roku 2008 se dokonce dostala do Guinnessovy knihy rekordů za největší množství stažených kopií softwaru – více než osm miliónů stažených kopií za 24 hodin.