Nový program dá počítačům v robotech schopnost analyzovat a vybírat z pořízených fotografií ty, na kterých je zachycen tento podivný úkaz. Nejzajímavější snímky poté robot zašle středisku na Zemi.

Vědci NASA jsou totiž zahlceni nicneříkajícími snímky Marsu. Díky chytřejším robotů by se k nim měly dostávat pouze ojedinělé fotografie, které si bližší prozkoumání zaslouží. Podle odhadů vesmírné organizace se prachoví ďábli nebo podivné mraky v marsovské krajině objevují pouze na osmi až dvaceti procentech snímků.

Softwarovou aktualizaci plánuje NASA provést v průběhu příštího měsíce.

Vozítka slouží dlouho

Dvě průzkumná vozítka (rovery), jež přede dvěma lety vyslal k průzkumu Marsu americký Národní úřad pro vesmír a kosmonautiku NASA, měla pracovat tři měsíce. S krátkými přestávkami však šestikolky Spirit a Opportunity projíždějí Marsem už třetím rokem.

"Snažíme se je tlačit dál každý den, žijeme už ze dne na den," uvedl Steven Squyres, šéf pozemního marsovského týmu.

Spirit na Marsu přistál v noci ze 3. na 4. ledna 2004, Opportunity o tři týdny později na druhé straně planety. Měly prokázat, že na Marsu je, nebo v minulosti byla voda.

Záhadný vítr

NASA původně počítala s tím, že alespoň jeden z roverů ujede po povrchu Marsu nejméně 594 metry, za dva roky však roboty najezdily 11 kilometrů. Vzhledem k podmínkám na Marsu jde o výjimečný počin, shodují se experti. Teploty tam jsou pod bodem mrazu a poryvy větru dosahují i 160 kilometrů v hodině.

"Máme na Marsu fungující vozítko, které stálo 400 miliónů dolarů (9,8 mld. Kč)," poznamenal ředitel projektu Jim Erikson.

Několikrát již rovery "oživila" také marsovská příroda. Záhadný vítr již nejedenkrát odvál z jejich slunečních panelů nánosy prachu, které bránily přijímání energie ze Slunce. Po původci tohoto přírodního úkazu NASA stále pátrá.