KLM nyní patří podle počtu cestujících i počtu letadel do první pětky na světě. Nápad na založení letecké společnosti se zrodil v hlavě obchodníka a pilota Alberta Plesmana, na založení aerolinek se podílel i letecký konstruktér Anthony Fokker.

Firma zahájila pravidelné lety v roce 1921, mezi válkami rozvíjela i dopravu do dnešní Indonésie a Karibiku, kde mělo Nizozemsko kolonie. Po přerušení činnosti za druhé světové války se firma postavila na nohy a dále rozšiřovala svou síť. Patřila mj. mezi první uživatele Boeingu 747. Úspěšnou pověst firmy kalí snad jen to, že v roce 1977 její kapitán zavinil nejtragičtější leteckou havárii všech dob, při které na letišti v Santa Cruz de Tenerife na Kanárských ostrovech zahynulo 583 lidí.

Qantas (Austrálie, založeny 16. listopadu 1920) - Společnost vznikla jako letecký přepravce australského státu Queensland a Severního území, odtud pochází i název - zkratka anglického Queensland and Northern Territory Aerial Services. Největší australské aerolinky a největší dopravce na jižní polokouli prochází v současné době složitým obdobím. Firma se po několika ziskových letech propadla do ztráty a musela propustit stovky zaměstnanců. Několikrát také její letouny postihly vážné závady, které jen těsně neskončily tragédií.

Podobně jako řada dalších společností začínal Quantas s někdejšími vojenskými stroji, ve druhé polovině 20. let pak letecký park rozšířily letouny budované v licenci ve vlastních dílnách. V polovině 30. let se Quantas spojil s jednou z předchůdkyň British Airways, společná firma proslula hlavně létajícími čluny na linkách do Asie a Evropy. Quantas omezeně létal i za války, po ní byl znárodněn a v soukromých rukou se opět ocitl začátkem 90. let. Podíl ve firmě s klokanem v logu dnes vlastní i British Airways, podle rozhodnutí australské vlády ale musí 51 procent firmy patřit i nadále Australanům.

Mexicana (Mexiko, založena 12. července 1921) - Název začala původně používat Compania Mexicana de Transportación Aérea, tedy Mexická společnost pro leteckou dopravu, kterou založili dva v Mexiku usazení Američané. Firma měla jediný účel, dopravovat mzdy dělníkům na ropná pole v Mexickém zálivu. O tři roky později pak její aktivity i název Mexicana převzala konkurenční společnost Compania Mexicana de Aviación - neboli Mexická letecká společnost (také založená americkými podnikateli), která pod tímto jménem existuje dodnes.

Mexicana se od počátku specializovala na americký kontinent, první zahraniční linka vedla v roce 1929 do Texasu, nyní létá kromě Ameriky jen do britské metropole Londýna a španělského Madridu. Společnost, kterou dlouhá léta ovládala americká společnost Pan American Airways, prošla za téměř 90 let několika pády a po bankrotu se opakovaně ocitla v rukou mexické vlády. Nyní patří Mexicana domácímu hotelovému řetězci Grupo Posadas, který aerolinky koupil před čtyřmi lety za 165,5 miliónu dolarů (přes tři miliardy korun).

Aeroflot (Rusko, založen 9. února 1923) - Sovětské civilní letectvo vystřídalo v prvním desetiletí své existence několik názvů, zpočátku létalo jako Dobroljot. Označení Aeroflot se objevilo poté, co byly v únoru 1932 sjednocena veškerá civilní letecká doprava v SSSR pod jednou střechou. Společnost se zejména po druhé světové válce stala výkladní skříní sovětské letecké techniky. Patřila k prvním uživatelům proudových letounů na světě a byla vůbec prvními aerolinkami, které nasadily do provozu nadzvukové letadlo - Tupolevův stroj Tu-144.

Aeroflot byl za sovětských časů největší leteckou společností světa, po rozpadu SSSR se od něj oddělilo na 400 menších aerolinek a Aeroflot se soustředil na zahraniční lety. Kvůli zpřísňujícím se regulím pro provoz letadel zařadil do flotily stroje západního původu a koncem 90. let se pod křídly státem vlastněné firmy znovu ocitly i mnohé z aerolinek, které se z ní dříve oddělily. Dnes Aeroflot kontroluje téměř polovinu ruského trhu pravidelné mezinárodní dopravy a přibližně 17 procent vnitrostátní. Letos se neúspěšně ucházel o České aerolinie.

České aerolinie (ČR, založeny 6. října 1923) - Společnost byla založena jako Československé státní aerolinie a provoz zahájila symbolicky 28. října 1923, první let se uskutečnil o den později na lince Praha - Bratislava. V posledních letech se ČSA potýkají s hospodářskými problémy a firmě přes prodeje majetku narůstá ztráta. Letos v lednu vláda zahájila prodej majoritního státního podílu v ČSA, v tendru ale nakonec zůstal jediný zájemce, který za akcie nabídl miliardu korun, což je méně než se při zahájení privatizace očekávalo.

Zpočátku využívaly ČSA vojenské letiště v Praze-Kbelích, v roce 1937 se civilní letecká doprava přestěhovala do Ruzyně. Podobně jako KLM za druhé světové války nelétaly, po roce 1945 se staly jediným provozovatelem civilní letecké dopravy v ČSR. Po únoru 1948 se letecký park přeorientovával na sovětská letadla, změna přišla až pro roce 1989. Po rozdělení ČSFR se společnost v březnu 1995 přejmenovala na České aerolinie, ochranná známka ČSA ale zůstala. Začátkem 90. let se připravoval společný podnik s Air France, francouzský dopravce ale nakonec v roce 1994 od kapitálové účasti v ČSA odstoupil.