Počátek dvacátého století byl ve světě aut převratným obdobím. Figurovalo v něm hodně jmen, mezi těmi evropskými však do značné míry vyčníval André Citroën. Rodina židovského průmyslníka své původní nizozemské jméno Limoenman přizpůsobila pobytu ve Francii – začala si říkat Citroën.

Ve dvaadvaceti letech mu při návštěvě Polska, odkud pocházela jeho matka, padlo do oka šípovité ozubení na dřevěných kolech pro čerpání vody, které upravil pro použití v průmyslu. Investice do patentu se Citroënovi bohatě vyplatila, o tišší a také trvanlivější ozubená kola byl na přelomu 19. a 20. století ohromný zájem.

Kromě výroby technického vylepšení, ze kterého vychází také logo dnešní automobilky, sbíral André Citroën ještě před Velkou válkou zkušenosti také v automobilovém průmyslu. Například jako výrobní ředitel dnes už neexistující automobilky Mors v roce 1908 zvýšil její produkci ze 125 na 1200 vozů ročně.

Poté přišla světová válka a tehdy šestatřicetiletý Citroën se uměl přizpůsobit. Přesvědčil vládu o potřebě vybudovat moderní zbrojovku a záhy produkoval deset tisíc dělostřeleckých granátů denně. Již během války se začal připravovat na uskutečnění svého snu, výroby vlastních automobilů. Válečné výdělky mu umožnily spustit novinku, kterou okoukal od Henryho Forda, dalšího velkého jména autoprůmyslu.

Type A začal slavnou éru.

Type A začal slavnou éru.

Jako první v Evropě zavedl montážní linku, ze které v roce 1919 sjel premiérový sériově vyráběný Citroën. A jsme právě u stoletého výročí. Tím prvním vozem byl Type A. Čtyřválcová třináctistovka nabídla výkon osmnácti koňských sil. Ve větší verzi až čtyřmetrový vůz uměl až 65 kilometrů za hodinu. Továrna ke konci roku 1919 vyrobila 2810 těchto automobilů s denní produkcí třiceti kusů. A o deset let později vyráběla již přes 100 000 vozů, tedy dvakrát tolik než největší domácí konkurent Louis Renault.

Citroënovy služby zákazníkům se přitom neomezovaly jen na výrobu automobilů, prakticky od počátku nabízel i výhodné úvěry nebo hustou prodejní síť. Moderní ale nebyly jen výrobní nebo prodejní postupy. Na začátku 30. let konstruktér André Lefèbvre navrhl model Traction Avant, první velkosériově vyráběný vůz se samonosnou karosérií, motorem vpředu a pohonem předních kol.

Citroën 2CV ve verzi 4x4 Sahara

Citroën 2CV ve verzi 4x4 Sahara

Citroën DS v roce 1955 šokoval svým designem nebo třeba hydropneumatickým odpružením.

Citroën DS v roce 1955 šokoval svým designem nebo třeba hydropneumatickým odpružením.

Jeho výroba ovšem v dubnu 1934 začínala v době, kdy automobilka měla vážné hospodářské problémy. Po krachu v prosinci 1934 převzal továrnu Citroën největší věřitel, výrobce pneumatik Michelin, na výrobě se ovšem nic nezměnilo. Traction Avant (což byl neoficiální název, výraz francouzsky neznamená nic jiného než přední pohon), vyráběný až do roku 1957, byl první z několika citroënů, kterým připadá čestné místo v dějinách automobilismu. Včetně „kachny“ 2CV či DS.

André Citroën zemřel rok po převzetí automobilky Michelinem – 3. července 1935.