První generace hatchbacku s pohonem předních kol a vpředu umístěným motorem, který se nyní prodává už v šesté generaci, přišla na svět v roce 1974. Autorem hranaté karoserie, jež dobře využívala prostor pro cestující i zavazadla, byl Giorgetto Giugiaro ze studia Italdesign.

Výroba v Jihoafrické republice začala v roce 1984, tedy v době, kdy se mimořádně oblíbený Golf I přestal v Evropě vyrábět. O automobil byl i na černém kontinentu mimořádný zájem, jde o nejprodávanější Volkswagen, jenž se v africkém závodě VW vyráběl. Zkraje příštího roku bude Citi Golf, jak se tento „africký“ Golf jmenoval, nahrazen novým, dosud nezveřejněným modelem.