Čangovi je 28 let a pochází z rolnické rodiny v provincii Che-pej. Na gymnastiku ho rodiče přihlásili již v jeho pěti letech a po sedmi rocích trénování se dostal do čínského národního týmu. V roce 2001 se zúčastnil Světové univerziády, ačkoliv neměl žádné vzdělání. Vyhrál dvě zlaté medaile. I ty ale musel nyní levně prodat, aby měl na jídlo.

Sportovní svaz přitom počítal s tím, že by Čang mohl na zlato dosáhnout i na olympijských hrách v Aténách v roce 2004. Gymnastovi však během příprav dva roky před olympiádou praskla šlacha na levé achilovce. Nikdy se zcela nezotavil, her se nemohl zúčastnit a v roce 2005 sportovní kariéru ukončil. Úřady v domovské Che-peji mu na odchodnou vyplatily 38 000 juänů (zhruba 100 000 korun). „Ty peníze znamenaly, že místní tým už nenese žádnou zodpovědnost za moji budoucnost,“ řekl Čang.

Začal krást a skončil ve vězení

„Když jsem se sportem skončil, dostal jsem práci jako roznašeč jídla. S časem se ale zhoršovalo mé zranění a já jsem nakonec nemohl ani běhat, ani déle chodit,“ dodal. Následně postihlo jeho dědu krvácení do mozku a Čangovy úspory padly na léčebné výdaje. „Pak jsem byl nucen prodat svoje medaile, protože jsem neměl žádné peníze na jídlo,“ popsal Čang důvody, proč začal krást.

Když ho ale po krádeži dvou notebooků, šesti mobilních telefonů a 31 přehrávačů MP3 v pekingské škole zatkli, přiznal se k deseti podobným krádežím a skončil na tři roky za mřížemi. Propuštěn byl letos v dubnu. „Od té doby jsem žebral a v noci spal v internetové kavárně,“ řekla bývalá vycházející hvězda světové gymnastiky, které nyní poskytují ubytování jedny čínské noviny, dokud si nenajde práci. Server China Daily dodal, že mu údajně nabízí zaměstnání hned několik stran.

Čangův osud oživil v Číně debatu o osudu někdejších špičkových sportovců, kteří odcházejí do důchodu nezajištění, stávají se z nich nezaměstnaní a nemajetní lidé se zdravotními potížemi. „Když světový mistr v životě takto klesne, kdo se v budoucnu bude ještě chtít stát gymnastou?“ řekl v diskusi na internetu bývalý Čangův týmový kolega a olympijský vítěz ze Sydney v roce 2000 Sing Ao-wej.