Hodiny, které vlastní americký Národní institut standardů a technologie (NIST), by jednou mohly najít uplatnění například v satelitní navigaci.

Ytterbiové hodiny jsou přinejmenším desetkrát stabilnější než všechny ostatní atomové hodiny, které také hrají důležitou roli v telekomunikaci a navigaci. Stabilita hodin na bázi ytterbia "otvírá dveře k řadě napínavých praktických aplikací přesného měření času", zdůraznil Ludlow.

Podle vědců může být zařízení užitečné pro navigační systémy, ale také ve vesmírných teleskopech a v zeměměřičství.

Vědci na hodinách pracují už deset let. Zhruba 10 000 atomů ytterbia ochladili na teplotu deset miliontin stupně nad absolutní nulou (minus 273,15 stupně Celsia) a uchytili je do takzvané optické mřížky z laserového světla. Jiný laser atomy aktivoval tak, aby vydávaly charakteristické záření.

Aby vědci zjistili, jak stabilní je puls ytterbiových hodin, vytvořili ještě jednu verzi atomových hodin a chod obou zařízení pak porovnali.

Absolutní přesnost ytterbiových hodin vědci ještě nevyčíslili. Ve zmíněné studii měřili zatím jen pravidelnost tiků.