Ranaldo, narozený v roce 1956, měl vždy zájem o netradiční přístup k nástroji, což se plně ukázalo u Sonic Youth, které spolu s Kim Gordonovou a Thurstonem Moorem zakládal v roce 1981. Na jedné straně čerpal z písničkářského odkazu rocku šedesátých let, na druhé se ale snažil dostat z kytary neobvyklý pokroucený sound a vytvářel z něj zvukové plochy. Ještě před Sonic Youth hrál v kytarovém orchestru předního newyorského kytarového experimentátora Glenna Branky.

Už během působení v Sonic Youth natáčel sólová alba, první bylo instrumentální From Here to Infinity z roku 1987, na kterém hodně využíval smyček. Podobně laděná byla i následující noiseová deska Scriptures of The Golden Eternity vydaná v roce 1993. V jeho diskografii se nachází i nahrávky mluveného slova s doprovodem hudby Dirty Windows, Ranaldo je i básník a spisovatel.

Music For Stage And Screen z roku 2004 zachycuje jeho nahrávky scénické hudby, poklidné jsou Ambient Loops For Vancouver z roku 2006.

Glacial a Hooker

Od počátku nového milénia spolupracoval s jazzovým bubeníkem Wiliamem Hookerem, ten se objevil i v jeho improvizační skupině Text Of Light, jejímiž pravidelnými členy byli kytarista Alan Licht a německý elektronik Ulrich Krieger. S experimentálním australským bubeníkem založil trio Glacial.

Když Sonic Youth roku 2011 ukončili činnost, Ranaldo natočil s pečlivě vybranými hudebníky, jako byli Licht, jazzový varhaník John Medeski, multiinstrumentalista a producent Jim O´Rourke a bubeníci Sonic Youth Steve Shelley a Bob Bert album průzračných poprockových písní Beetwen the Times and the Tides. Z původně studiové sestavy vznikla koncertní kapela The Dust, ve které zůstal Licht a Shelley, níž Moore natočil další povedené album Last Night On The Earth.

Součástí jejich koncertů byly akustické pasáže. Na ty se Ranaldo zaměřil v projektu Solo Acoustic. Rozvíjí v něm koncept rockových písní, přičemž vlastní skladby doplňují coververze ne příliš známých písní z 60. a počátku 70. let: Revolution Blues od Neila Younga, Bushes and Briars od zpěvačky Fairport Convention Sandy Denny či You Just May Be The One skupiny Monkees.