Před 40 až 50 milióny let panovalo totiž na kontinentu okolo jižního pólu podobné klima jako na pobřeží slunné Kalifornie na západě USA, zatímco přilehlé ostrovy se svým počasím blížily poměrům na jižanské Floridě.

Vědci to odhalili při zkoumání pravěkých mušlí. Zjistili, že vody u břehů kontinentu většího než Evropa měly podobnou teplotu jako moře u pobřeží státu na jihovýchodě USA: 22 stupňů.

Ukázalo se také, že teploty  na tichomořském pobřeží Antarktidy byly vyšší než na pobřeží Atlantiku a Indického oceánu. Všechny tři oceány sahají až k zaledněným břehům kontinentu. Průměrná roční teplota na pevnině dosahovala 14 stupňů Celsia, což má zase blízko k severní Kalifornii.

„Tato studie nám nabízí jasnou perspektivu, jak teplá byla Antarktida, když atmosféra Země obsahovala mnohem více kysličníku uhličitého než dnes,“ zdůraznil Peter M. J. Douglas, hlavní autor jedné ze dvou studií, jež byly o klimatu Antarktidy nově zveřejněny v americkém vědeckém časopise Proceedings of the National Academy of Sciences.

Hledání  nejstaršího ledu

Kysličník uhličitý je plyn, jemuž bývá dnes přisuzována hlavní odpovědnost za oteplování Země. Podle něj se také zjistilo, že některé části Antarktidy byly před desítkami miliónů let podstatně teplejší než jiné.

„Nabízí to silný důkaz, že globální oteplení bývá obzvláště výrazné v blízkosti zemských pólů,“ zdůraznil Douglas. Autoři druhé studie se zase pokusili určit výši teplot a také stáří ledu v Antarktidě. Využili k tomu radioaktivní atomy plynu zvaného krypton, které se vzácně vyskytují i ve vzduchu. Tato metoda je daleko přesnější než určování stáří podle radioaktivního uhlíku.

Zkoumání vzorků z Taylorova ledovce ukázalo, že stáří ledu se pohybuje okolo 120 tisíc let. Nejstarší dosud získané vzorky ledu však jsou staré až 800 tisíc let. Autoři nové studie ale doufají, že s kryptonovou metodou bude možné najít i led starý 1,5 miliónu let. To by umožnilo nahlédnout do tajů klimatu v dobách, kdy se po Zemi proháněli první vzpřímení předkové člověka.