Readův rejstřík trestů čítal stovky záznamů, mimo jiné útoky, ozbrojené loupeže či únosy. V rámci vyřizování účtů s konkurenčními gangy prý neváhal během mučení používat kombinační kleště, kterými svým obětem vytrhával zuby.

O své kriminální minulosti napsal řadu knih, mimo jiné i jednu nazvanou How to Shoot Friends and Influence People (Jak zastřelit kamarády a manipulovat lidmi). Na vrcholu mezinárodní slávy se ocitl v roce 2000, když o něm režisér Andrew Dominik natočil životopisné drama Drsňák Chopper.

Read nikdy nebyl usvědčen z žádné vraždy, ačkoli ve svých knihách prohlašoval, že zabil 19 kriminálníků. Letos v dubnu pak v rozhovoru s listem The New York Times připustil, že tolik vražd na svědomí nemá, ale že „čtyři nebo sedm ano, podle úhlu pohledu“.

Přezdívku Chopper si údajně vysloužil za to, že si nechal od spoluvězně uříznout ucho. Později to vysvětlil tím, že se tak chtěl dostat z oddělení s nejvyšším stupněm ostrahy. Jiné zdroje však uvádějí, že oslovení Chopper vzniklo dlouho před tímto incidentem.