Loď Cygnus se podle plánu přiblížila v automatickém režimu těsně k trupu ISS, poté ho posádka zachytila pomocí sedmnáctimetrového robotického ramene. Náročnou operaci řídili americký astronaut Michael Hopkins a jeho japonský kolega Koiči Wakata.

Start lodi Cygnus byl několikrát odložen, původně se měl uskutečnit už v prosinci před Vánocemi. Cestu k ISS ale pozdržela nejprve porucha čerpadel na vesmírné stanici, pak námraza na odpalovací rampě v americké Virginii a nakonec silná bouře na Slunci.

V režimu komerčního letu cestovala zásobovací loď společnosti Orbital Sciences k ISS poprvé. V letošním roce by lodě Cygnus měly k ISS letět ještě dvakrát a dopravit tam celkem 5,5 tuny nákladu. Podle NASA čeká Orbital Sciences do roku 2016 nejméně osm podobných misí.

Cygnus ve čtvrtek vynesla na oběžnou dráhu nosná raketa Antares z kosmodromu NASA Wallops. Nový vesmírný "kamion" na ISS dopravil především potraviny a vybavení pro posádku. Na palubě má ale i náhradní součásti a vědecké experimenty. Na přípravě a provedení 23 výzkumných pokusů se podle NASA podílelo 10 000 studentů. V rámci jednoho z nich například poslali na ISS mravence, aby porovnali rozdílnost jejich chování ve vesmíru a na Zemi.

Posádce ISS doručil Cygnus i vánoční dárky, jejichž včasné předání znemožnil odklad prosincového startu. Viceprezident Orbital Sciences Frank Culbertson před nynějším startem novináře ujistil, že dárky se kvůli odkladu neměnily.

Na jedno použití

Zásobovací loď už jednu misi k orbitálnímu komplexu úspěšně provedla, byl to ale jen testovací let s 600 kilogramy nákladu. Loď na ISS zakotvila 29. září a o necelý měsíc později, po vyložení dopravené zásilky a naložení odpadu, se odpojila a při sestupu do atmosféry plánovaně zanikla.

Vzhledem k tomu, že jde o jednorázový zásobovací modul, čeká Cygnus stejný osud i po nynějším prvním oficiálním letu. Předběžně po 42 dnech společného kroužení kolem Země se loď naplněná odpadem z ISS odpojí a při sestupu shoří.