Badatelé našli genetický vzorec želvy sloní (Chelonoidis elephantopus) v DNA jejích hybridních potomků. "Pokud víme, je to poprvé, co byl znovuobjeven vyhynulý živočišný druh vysledováním jeho genetického otisku v genech jeho hybridních potomků," prohlásil Ryan Garrick z Yaleovy univerzity, jehož tým informoval o objevu v dnešním vydání časopisu Current Biology.

Galapážské želvy jsou známé mimo jiné tím, že patřily k inspiraci pro evoluční teorii Charlese Darwina o přirozeném výběru. Některé mohou vážit až 400 kilogramů, na délku dorůstají až 1,8 metru a dožívají se více než sta let. Ze 13 dosud žijících druhů je jich v současnosti několik považováno za krajně ohrožené.

Želva sloní původně obývala výhradně ostrov Floreana. Předpokládalo se, že vyhynula krátce po Darwinově historické cestě na Galapágy v roce 1835.

Američtí vědci objevili nyní všechny první genetické stopy těchto želv v DNA 11 želv druhu Chelonoidis becki, jichž žije na ostrově Isabela v blízkosti aktivní sopky Wolf asi 7000. Genetické výzkumy byly prováděny na 2000 z nich a dovedly vědce k myšlence, že pravé želvy sloní by ještě mohly na ostrově žít. Každopádně chystají program opětného "oživení" těchto želv chovem podle přísného genetického výběru. Pohlavní zralosti tito plazi ale dosahují až v relativně vysokém věku, takže proces obnovy druhu bude pomalý a může se ho dočkat až několikatá generace vědců.

V 19. století bylo běžné, že piráti či lovci velryb přepravovali želvy z jednoho galapážského ostrova na druhý. Vědci předpokládají, že želvy druhu Chelonoidis elephantopus se právě tímto způsobem ocitly na severním ostrově Isabela ještě předtím, než vyhynuly na Floreaně, svém domovském ostrově.