Velký rozdíl vyplývá ze dvou faktorů. Před deseti lety nebyly k dispozici veřejně dostupné satelitní snímky celé zeměkoule. Bariérové ostrovy jsou pak poměrně nestálým útvarem, protože je tvoří pobřežní val vystupující nad hladinu. Mohou vznikat nejen sedimentací a geologickými pohyby, ale i erozí, či odloupnutím od pevniny. Vytvářejí se kolem všech kontinentů kromě Antarktidy, ale nejvíce - 74 procent - jich je na severní polokouli.

Podle geografů z Duke University a Meredith College v Raleighu by všechny bariérové ostrovy vytvořily pás dlouhý kolem 21 000 kilometrů. Většinou slouží jako jakýsi val, který chrání pevninu před zvýšenou erozí.

„Všude, kde je plochý kus země na pobřeží, odpovídající zásoby písku a také dostatečné vlny, schopné přesouvat písek, nebo sedimenty, a kde se projevil nedávno vzestup hladiny moře, tam všude existují bariérové ostrovy,“ uvedl pro server LiveScience.com člen vědeckého týmu Orrin H. Pilkey of Duke University.

Jeho kolega Matthew L. Stutz ovšem vysvětluje, že přestože bariérové ostrovy vznikají a zanikají z geologického hlediska poměrně rychle, neznamená to, že by se za deset let vytvořilo tolik ostrovů. Většina z nich existovala už v roce 2001 - jen byly přehlédnuty, nebo špatně klasifikovány.