Narodil se jako Bela Ferenc Dezső Blaskó v Lugosu v tehdejším Rakousku-Uhersku. V Maďarsku vystupoval v shakespearovských hrách a později hrál v němých filmech. Za první světové války sloužil v pěchotě jako poručík u rakousko-uherské armády.

V roce 1922 odešel do USA a o rok později dostal první roli ve filmu. Později mu v několika filmech dělal společnost herecký kolega a přítel Boris Karloff, který ztvárnil další úspěšnou postavu té doby, a to monstrum Frankensteina v prvním filmovém zpracování příběhu Mary Shelleyové. Slavný je jejich duet ve filmu Černá kočka z roku 1934 a především ve snímku Havran o rok později.

V srpnu 1956 Lugosi podlehl infarktu po natočení pouhých dvou minut filmového záznamu z béčkového sci-fi filmu Plán 9, který natáčel režisér Ed Wood. Wooda to však neodradilo a do svého filmu angažoval chiropraktika Toma Masona. Mason, protože byl o hlavu větší než Lugosi, se snažil fyzickou odlišnost zakrýt shrbenou chůzí. A jelikož si muži nebyli podobní ani v obličeji, nasadil Wood Masonovi upírskou kápi. Lugosiho posledním přáním bylo být pohřben v kostýmu hraběte Draculy, který mu přinesl nesmrtelnou slávu. To se také stalo.