Coleman, který se narodil 9. března 1930 v texaském Fort Worthu, proslul jako tvůrce experimentálního free jazzu. Jeho album Free Jazz: A Collective Improvisation z roku 1960 je označováno za počátek tohoto hudebního směru.

Už jeho album z roku 1959 The Shape of Jazz to Come je ale považováno za jedno z prvních avantgardních alb jazzové historie. Za album Sound Grammar získal v roce 2007 Pulitzerovu cenu za hudbu. V témže roce obdržel také cenu Grammy za celoživotní dílo.