Silný je samotný příběh obhájce obhajoby černošského invalidy Toma Robinsona, který je obviněn ze znásilnění bělošky. A porota vyřkne vinen, i když je jasné, že člověk, který má jen jednu funkční ruku nemohlo svou oběť zbít a že o žádné znásilnění nešlo. Dcera věčně opitého Ewella, který žije na smetišti, ale nemůže přiznat, že ve svém bědném životě po Robinsonovim, jenž jí občas nezištně pomohl, toužila, protože je běloška.

Zoufalý Robinson nakonec zahyne při pokus o útěk, protože nevěří ve spravedlnost, takže neskončí jako ono podivné ovoce visící ze stromů v písni proslavené Billie Holidayové. Ewell, který se ale cítí u soudu ponížen, se přesto všem zákeřně mstí, byť většina občanů města je pobouřena tím, že Aticus Finch vzal obhajobu černocha vážně a jednou ho jeho dcera zachrání před lynchem.

Mimořádnou působivost knize dodalo to, že Leeová nechává příběh vyprávět očima čerstvě školou povinné dívky, která si postupně začíná uvědomovat význam procesu a musí snášet urážky svých spolužáků, že její otec, pracující jako advovát, je negromil. Realita tak brutálně proniká do jejího dětského světa, ve kterém se bojí tajemného souseda a současně si na něj hraje, nebo trpí přítomností příbuzné či postupem učitelky, která nechce, aby v první třídě četla knížky. 

Právě osobitý pohled na problematiku vedl Roberta Mulligana, aby v roce 1962 román zfilmoval s Gregory peckem v roly obhájce Finche, otce malé Čipery. Dostal za něj Oscara, dalšího převzal dramatik Horton Foote za scénář a třetí byl výpravu.