Roach, který se narodil 10. ledna 1924 gospelové zpěvačce, je spojován především s bopem, který změnil pojetí jazzové rytmiky. Hrával s jeho předními protagonisty, trumpetistou Dizzym Gillespiem, basistou Charlesem Mingusem i saxofonistou Charliem Parkerem. Podobně jako Miles Davis, s nímž též spolupracoval, nikdy neustrnul, sledoval aktuální trendy a stále se vyvíjel.

V šedesátých letech, kdy bojoval za rovnoprávnost černochů, se přiblížil až free jazzu a stějně jako John Coltrane nahrával i pro avantgardní label Impulse. V sedmdesátých letech hrál s předními představiteli freejazzové avantgardy saxofonisty Anthonym Braxtonem a Archiem Sheppem i pianistou Cecilem Taylorem.

Roach, který také komponoval jazzové skladby a psal i filmovou hudbu, v té době experimentoval s atonalitou.

V posledních desetiletích dokonce spolupracoval s hiphoppery a rappery.

Začátkem nového tisíciletí se postupně stáhl z hudební scény kvůli počínající Alzheimerově chorobě.

Roache mohlo vidět i české publikum, v osmdesátých letech se v Praze představil s bigbandem.