Osmačtyřicetiletý Richards, jehož vzhled je nepřehlédnutelný, si podle webu listu The Guardian dokázal zapamatovat celý francouzský scrabble slovník za pouhých devět týdnů.

„Francouzsky vůbec nemluví, jen se naučil ta slova. Neví, co znamenají a ve francouzštině by nedokázal vést konverzaci,“ citoval list New Zealand Herald jeho blízkou přítelkyni Liz Fagerlundovou.

Tato překážka nicméně Richardsovi nezabránila, aby došel až do finále, kde porazil soupeře z Gabonu. Během klání dokonce úspěšně rozporoval způsob použití jednoho slova, které z písmenek složil jeho oponent. Po vítězství se mu dostalo ovací ve stoje.

Pro širokou veřejnost jméno Nigel Richards nic neznamená, v rámci scrabblu je ale často označován za nejlepšího hráče všech dob. Mimo jiné vyhrál třikrát světový šampionát v angličtině, pětkrát americké mistrovství a hned šestkrát to britské. Přitom to dlouho nevypadalo, že by pro tuto hru mohl mít předpoklady.

Jde hlavně o čísla

„Když se jako malý učil mluvit, slova ho nezajímala, jen čísla. Všechno si s nimi spojoval a považoval to za normální,“ uvedla jeho matka Adrienne Fischerová. Scrabble poprvé hrál až v 28 letech, ale ihned projevil nadání a brzy se dočkal prvních úspěchů. V roce 2000 se přestěhoval do Malajsie a od té doby tuto zemi reprezentuje v mezinárodních soutěžích.

„Bezpochyby je to v našem sportu nejlepší hráč vůbec,“ uvedl reprezentant Nového Zélandu Howard Warner, který se se svým krajanem utkal. Podle něj za jeho úspěchy může fotografická paměť a dobré matematické schopnosti. Na elitní úrovni totiž tolik nejde o jazykovou vybavenost, ale spíš o schopnost správně spočítat pravděpodobnost.

„Kromě toho, že perfektně ovládá slovník, má působivou herní taktiku, která mu umožňuje předehnat konkurenci,“ řekl francouzský novinář a fanoušek scrabblu Jean-Baptiste Morel s tím, že Richards měl ve finále docela špatný výběr písmenek. Přesto dokázal vyhrát.